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Publicado: 12/04/2012
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El 9 de marzo de 1535, un año antes de que Pedro de Mendoza fundara Buenos Aires, Simón de Alcazaba creó Nueva León, en el territorio de la actual provincia de Chubut. La ciudad desapareció por la hostilidad climática, entre rebeliones y degollamientos.

Se cumplen 477 años de la fundación, con todas las formalidades y ritos propios de la época, de la primera ciudad en el actual territorio argentino. Como asentamiento poblacional español se anticipó únicamente Sancti Spiritus, fuerte levantado por los hombres de Sebastián Caboto en la desembocadura del Carcarañá en el Paraná, pero que no tuvo las formalidades propias de la fundación de una nueva ciudad.

La primera ciudad fue Nueva León, fundada en el corazón de la Patagonia el 9 de marzo de 1535, un año antes que Mendoza realizara la primera fundación de Buenos Aires. Se trata de un hecho histórico muy poco conocido en nuestra región.

Comienza la aventura

El barco zarpó el 21 de septiembre de 1934. El 26 de noviembre llegó a las costas de Brasil y el 15 de diciembre al Río de Solís. El 17 de enero de 1535 arribó a la boca del estrecho, pero los fuertes vientos y las corrientes marinas le impidieron avanzar. Finalmente retrocedió hasta llegar a la actual Bahía Gil, al norte del Golfo San Jorge. Allí encontró la Caleta Hornos, que denominó "Puerto de los Leones", cuya calma e imponente belleza los indujo a establecerse en el lugar. El 26 de febrero de 1535 desembarcaron y comenzaron la edificación de una iglesia (con techo de lona), de misa diaria, y un incipiente poblado; el 9 de marzo de 1535 fundó, formalmente, la Provincia de Nueva León y procedió a diseñar su fortaleza capital.

Casi de inmediato emprendió el primer viaje de reconocimiento de su territorio, con rumbo noroeste, aunque catorce leguas más adelante se enfermó y volvió a su capital, ordenando a sus hombres continuar con la expedición. Estos llegaron al río Chico y, siguiendo su trayectoria, se encontraron con el Río Chubut.

El fin del sueño

De todas formas, la aridez de la tierra y el clima hostil, con el viento fuerte y constante, fue desanimando a los conquistadores. Según parece, los escasos indígenas que encontraron, los tehuelches, los recibieron de la mismas forma que sus descendientes recibirían a los colonos galeses tres siglos y medio después: curiosa y pacíficamente, pero sin la menor disposición a trabajar para el hombre blanco ("indios mansos pero inútiles para el trabajo"). Además, y fundamentalmente, no encontraron ni trazas de oro ni riquezas. Todo hizo que la expedición terminara en rebelión: volvieron a la capital después de recorrer unos 500 kilómetros y, como Alcazaba se negó a abandonar su provincia y regresar a España, lo mataron.

El caudillo de la rebelión, Juan Arias, quiso que los leones se convirtieran en piratas (para salir a "robar a todo trapo"), con lo que se habrían anticipado a los bucaneros que posteriormente asolarían el Caribe. Sin embargo triunfó una posición moderada, liderada por Juan de Mori: volver y pedir clemencia (triunfó merced al degollamiento de Juan Arias y sus principales seguidores). Lo cierto es que el 17 de junio del mismo año abandonaron Nueva León y, embarcados en la San Pedro (la "Madre de Dios" había naufragado en aguas del Golfo San Jorge),  pusieron proa hacia Santo Domingo, ya que este destino le pareció a Juan de Mori más prudente que el regreso liso y llano a España. Allí pidieron perdón y dejaron la crónica de su aventura.

El territorio hoy

La caleta Hornos es uno de los paisajes más hermosos de toda la pintoresca costa patagónica, conocida como lugar reparado por quienes navegan por placer o deporte el litoral marítimo sureño. Al norte se encuentra el Faro de Leones (frente a la isla Leones) y más allá la reserva faunística del Cabo de las Dos Bahías, donde viven en libertad gran cantidad de guanacos y algunos ñandúes. En las costas hay lobos marinos y pingüinos, además de interesantes lugares de pesca (como Caleta Sara, donde se ha realizado la fiesta nacional del salmón)..

Felizmente se está redescubriendo y revalorizando el pasado histórico, como forma de afirmación de la identidad cultural de la Patagonia. Así, en la ciudad cercana de Camarones, amplios carteles recuerdan la epopeya de Alcazaba y, sobre la costa, un monumento con forma de torre fortificada recuerda la fundación de Nueva León. En Chubut, la ley provincial 2271 declara asueto provincial al 9 de marzo de cada año, mientras que se declaró de interés histórico y turístico el área de Caleta Hornos.

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